Den oförglömliga Pat Phoenix


Den brittiska skådespelerskan Patricia Phoenix är i stort sett okänd i Sverige, men en legend i England. Under 21 år porträtterade hon den färgstarka och varmblodiga Elsie Tanner i Coronation Street och tog glamouren till norra Englands nedslitna bakgator. Vägen till framgång var dock lång och hennes liv var minst lika dramatiskt i verkligheten som i tv-rutan. Det här är historien om Englands första tv-stjärna; den oförglömliga Pat Phoenix.

Pat Phoenix föddes den 23 februari 1923 som Patricia Frederica Manfield. Var hon föddes är något oklart. Själv påstod hon sig vara född i den irländska staden Galway, men troligen föddes hon någonstans i Greater Manchester, det administrativa storstadsområdet runt Manchester i Nordvästra England. De första barndomsåren har hon beskrivit som ganska lyckliga, men 1931 inträffade något som förändrade hennes liv för alltid. När hennes far råkade ut för en bilolycka uppdagades det att han var bigamist; gift med två kvinnor samtidigt. Föräldrarna skildes åt och modern gifte om sig med Richard Pilkington; en hetlevrad man som inte var särskilt förtjust i sin hustrus dotter. Senare i livet beskrev Patricia Phoenix föräldrarnas uppbrott som en mardröm.

Jag förlorade min säkra, trygga, normala värld.

21npatpheonixRedan som liten närde hon teaterdrömmar och elva år gammal började hon framträda i radio. Uppmuntran hemifrån var dock sparsam. Styvfadern ansåg att hon helt saknade talang och att hon borde ägna sig åt något annat. Pat var dock fast besluten om att fortsätta på skådespelarbanan, men utan erbjudanden och engagemang tvingades hon ta ett jobb som registrator på Manchesters gasverk för att klara sin försörjning. På sin fritid ägnade hon sig åt amatörteater och efter ett par år som registrator lyckades hon få så pass många engagemang på olika teatrar att hon kunde sluta på gasverket. Hon bytte ut sitt efternamn mot styvfaderns och började framträda som Frederica Pilkington.

Under arton år turnerade hon landet runt i olika pjäser. 1948 fick hon ett mindre genombrott i rollen som Sandy Powells hustru i filmen Cup Tie Honeymoon och åtta år senare kom ytterligare ett; då i den provocerande och fräcka pjäsen A girl named Sadie där hon spelade mot Antony Booth med vilken hon hade en kort och passionerad kärleksaffär.

Karriären gick upp och ner. Efter Cup Tie Honeymoon och A girl named Sadie var hon arbetslös i långa perioder. Arbetslösheten i kombination med att hennes första äktenskap slutade i skilsmässa efter bara ett år gjorde henne deprimerad. När allt var som mörkast bestämde hon sig för att ta livet av sig. På sjuttiotalet beskrev hon sitt självmordsförsök på detta sätt;

Jag vred på gasen och satte mig ner med en bok. Jag började läsa och efter ett tag somnade jag, eller som jag trodde – påbörjade min vandring till andra sidan. Men en halvtimme senare vaknade jag. Gasen hade tagit slut, jag hade inga fler gaspolletter och katten skrek efter mat. Då tittade jag ut genom fönstret och sa till mig själv; Kom igen! Res dig upp och kämpa!

Och det gjorde Pat. Hon tog efternamnet Phoenix efter fågeln Fenix som reser sig ur askan och började åka runt och provläsa, angelägen om att återuppta sin karriär. Ungefär vid samma tid presenterade en ung man vid namn Tony Warren en idé för Granada Television; han ville skriva en tv-serie som handlade om vanliga människor på en vanlig gata i norra England.  Hans idé väckte bifall och Granada beställde tretton avsnitt av en serie som de planerade kalla för Florizel Street, men vars namn i sista sekund ändrades till Coronation Street.

Bland karaktärerna fanns mrs Elsie Tanner; en separerad, hetlevrad och envis kvinna i sena trettioårsåldern med två vuxna barn. Att hitta någon att spela Elsie Tanner visade sig vara lättare sagt än gjort. Tony Warren hade en bestämd uppfattning om hur Elsie Tanner skulle se ut och vara, och ingen av de skådespelerskor som provläste motsvarade hans förväntningar. När ännu en dag av misslyckade provläsningar var till ända och Tony Warren och hans medarbetare samlades på hans kontor för att utvärdera dagen knackade det på dörren; utanför stod en försenad, nervös och stressad Pat Phoenix. Iklädd päls och med sitt röda hår uppnålat i en hög frisyr slog hon sig ner och började läsa.

Det blixtrade till i huvudet, sa Tony Warren långt senare. Hon läste replikerna på samma sätt som jag hade hört dem i huvudet. Jag hade hittat henne. Jag hade hittat min Elsie Tanner.

c65781ece78f378cadf0369bff662a01

Pat som Elsie Tanner

I december 1960 hade första avsnittet av Coronation Street premiär i direktsändning och när avsnittet var slut stod det klart att Pat Phoenix var den stora stjärnan. Kritikerna var inte särskilt imponerade av första avsnittet och i tidningen stod att serien med all säkerhet skulle bli kortlivad.  Publiken var dock av en annan åsikt. De älskade Coronation Street. Granada beställde fler avsnitt och Pat Phoenix fick äntligen, efter tjugo år av tillfälliga engagemang, ett fast jobb.

Det hände mycket kring Elsie Tanner. Med sina utmanande kläder och stora hår, sitt frispråkiga sätt och sin tendens att falla för män som i slutändan alltid lämnade och sårade henne väckte hon ont blod bland många av damerna på gatan. Särskilt Ena Sharples (Violet Carson), en gammal dam som bodde i gatans missionshus och som ständigt bar hårnät, hade svårt för Elsies förhållandevis promiskuösa leverne.

I slutet av 1960-talet kände producenterna att Elsie Tanner behövde ett nytt kärleksintresse. Pat fick själv välja vem som skulle spela honom och hennes val föll på Alan Browning, en fyrtiofyra år gammal skådespelare med alkoholproblem. Elsie Tanner föll hals över huvud för Alan Howard (som Brownings karaktär hette) och likaså gjorde Pat Phoenix. Två år efter att Elsie Tanner gifte sig med Alan Howard gifte sig Patricia Phoenix med Alan Browning i en storslagen ceremoni i metodistkyrkan i byn Broadbottom. Efter vigseln åkte paret i öppen bil genom byn och vinkade åt de tusentals fans som samlats utanför kyrkan och längs vägen. Ett år senare beslutade sig Pat och Alan för att lämna Coronation Street. Elsie och Alan flyttade till Newcastle medan Pat och Alan gav sig ut för att upptäcka världen och turnera med en framgångsrik uppsättning av Gasljus. Många trodde att Pat Phoenix lämnat Coronation Street för gott, men tre år senare var hon tillbaka. Elsie hade lämnat Alan på grund av hans alkoholproblem och Pat hade lämnat sin man av samma orsak.

830412778

Pat Phoenix och Alan Browning

Under sena 70-talet utvecklades Pats karaktär och Elsie blev mognare. Hon tog in två unga tjejer, Gail och Suzan, som inneboende och blev som en modersfigur för dem. Samtidigt brottades Elsie med att behålla sitt glamourösa yttre. Håret blev allt större och dräkterna allt mer iögonfallande. Helen Worth, som sedan 1974 spelar Gail, har berättat:

Pat och kostymavdelningen bråkade ofta över Elsies kostymer. Hon bar alldeles för exklusiva kläder, men det gick inte att säga emot henne. Pat Phoenix bar vad hon ville.

Själv bar Pat Phoenix aldrig samma kläder två gånger. Varje vecka gick hon till en second hand-butiker som sålde exklusiva kläder, köpte på sig ett lager för veckan och tog sedan tillbaka dem och köpte en ny uppsättning.

Det som var fascinerande med Pat Phoenix var att hon aldrig fantiserade om att bli en stor universell stjärna, berättade Tony Warren i en dokumentär. Hon var fullkomligt nöjd med att vara stjärna i Greater Manchester.

Och som stjärna i Greater Manchester hade hon mängder med uppdrag. Hon invigde köpcentrum och bingohallar, medverkade i olika välgörenhetsshower och tv-program. År 1972 var hon exempelvis huvudperson i Här är ditt liv (This is your life).

Som Elsie Tanner sågs hon aldrig utan en cigarett och Pat sägs ha rökt cirka 60 cigaretter om dagen. I ett avsnitt från 1980 somnar Elsie på soffan med en cigarett i handen. Soffan tar eld och hon är nära att brinna inne, men räddas i sista sekund. När hon återvänder från sjukhuset där hon spenderat natten på grund av rökskador är det första hon gör att tända en cigarett.

Elsies barnbarn Martin: I can’t believe it. You and your flamin’ fags! I thought you would never want to see another fag.

Elsie: Elsie Tanner with a fag is bad, but Elsie Tanner without one is even worse.

I början av 80-talet återförenades Pat med Antony Booth vars dotter Cherie var gift med en ung och ambitiös politiker vid namn Tony Blair. När Blair kandiderade som parlamentsledamot i valet 1983 engagerade sig Pat i kampanjen och hennes enorma popularitet bidrog i högsta grad till hans seger. I slutet av samma år meddelade Pat Phoenix att hon var efter 21 år som Elsie Tanner ville lämna serien. Beskedet kom som en överraskning och ingen visste varför hon ville sluta. Själv vägrade hon att svara på frågan. Helen Worth har dock presenterat en teori;

Hon tänkte inte låta Elsie sluta som Ena, som en gammal tant med hårnät på huvudet. Det passade inte Elsie och det passade inte Pat.

En annan förklaring är att Pat valde att sluta på grund av hälsoskäl. I mars 1986 diagnostiserades hon nämligen med lungcancer och den 17 september 1986 avled hon, 62 år gammal. Åtta dagar tidigare hade hon gift sig med Antony Booth. Till hennes begravning dök tiotusentals fans upp och när kistan bars ut från kyrkan spelade ett brassband ledmotivet till Coronation Street.

Coronation Street går fortfarande på tv och är idag världens mest långlivade serie. Gatan har dock förändrats mycket sedan Elsie Tanner på höga klackar promenerade mellan hemmet på Coronation Street Number 11 och puben Rovers Return på andra sidan gatan.

Pat älskade att spela Elsie. Hon var Elsie, om sanningen ska fram.
– Helen Worth. 

1969_TVT

Coronation Streets invånare samlade på Rovers Return, 1969

Erika Lindblom 

 

 

Annonser

Kommentera

Fyll i dina uppgifter nedan eller klicka på en ikon för att logga in:

WordPress.com Logo

Du kommenterar med ditt WordPress.com-konto. Logga ut / Ändra )

Twitter-bild

Du kommenterar med ditt Twitter-konto. Logga ut / Ändra )

Facebook-foto

Du kommenterar med ditt Facebook-konto. Logga ut / Ändra )

Google+ photo

Du kommenterar med ditt Google+-konto. Logga ut / Ändra )

Ansluter till %s